Chileno descubrió una bacteria que degrada el caucho de neumáticos en menos de un año

15/11/2019 / Autor: Raquel Lop

Jorge Miles, estudiante de medicina de la Universidad Católica, recibió el “Premio de la Audiencia” de Falling Walls 2019, competencia internacional de investigadores celebrada en Alemania.

Solamente en Chile se generan más de 130 mil toneladas anuales de neumáticos en desuso, cuyo componente principal es el caucho vulcanizado. Un neumático demora entre 500 y mil años en degradarse completamente, y actualmente en este país apenas se puede reciclar un 6% de estas piezas, pese a que cada año se introducen unos 7 millones de ruedas.

Pero gracias al descubrimiento de un joven chileno esta situación podría cambiar. Se trata de Jorge Miles quien, junto a su profesor Patricio Núñez, descubrió una bacteria que degrada rápidamente el caucho de los neumáticos, y que puede convertirlo en alcoholes o azúcares, haciéndolo reutilizable en 12 meses.

Tras años de investigación, Miles y su profesor consiguieron el aislamiento de la bacteria que convierte el caucho en alcoholes o azúcar.

«Hemos recogido un consorcio bacteriano que es capaz de comer neumáticos (bacterias del género Rhodococcus). En sólo dos semanas se comen el 4% de la masa total del caucho vulcanizado. Si hiciéramos los cálculos, en solo 12 meses podríamos degradar el 100% de la masa total del caucho vulcanizado», contó el propio Miles en la presentación en Falling Walls 19, una competencia científica de investigadores.

Inicios del descubrimiento

En una reseña de la UC se explicó que su interés por la investigación comenzó entre cuarto y quinto básico, en el Instituto de Humanidades Luis Campino. Allí, junto a algunos compañeros y su profesor, participó en el taller “Pequeños Científicos”, donde desarrolló distintas investigaciones.

Más adelante, en cuarto medio, comenzó a pensar en un proyecto para cerrar su paso por el colegio.

“La idea surgió de la nada. Un día me quedé mirando por la ventana y vi una serie de neumáticos usados como maceteros que había dejado la generación anterior como regalo para el colegio. Me di cuenta que esos neumáticos estaban gastados, entonces me dije que algo debe estar pasando con esa tierra, las plantas, exposición solar, agua, etc. Y así comenzó todo”, explicó Miles.

Desde ese primer momento, comenzó a estudiar las bacterias y hasta su comprensión actual, tuvieron que pasar ocho meses sin ningún resultado: “Estábamos a punto de abandonar y tuvimos un resultado que fue muy alentador y que nos permitió seguir hasta llegar al punto en el que estamos ahora: una bacteria que es capaz de comer neumáticos”, contó en la reseña.

Experimentación y testeo

“Al extraer el carbono, se desarma toda la estructura del caucho vulcanizado y solo quedan productos simples, que finalmente son degradados por otros microorganismos que andan por allí”, dijo Miles a CNN Chile.

También explicó que testeó las bacterias y su efecto tomando la tierra de los maceteros de neumático y filtrándola. Así consiguió un líquido amarillo que contenía los microorganismos en su interior. Tras esto, tomó recipiente con sales minerales y caucho y vertió el líquido con microorganismos. El resultado: confirmó que las bacterias se multiplicaban y alimentaban del carbono.

“Lo que hicimos fue evaluar la disminución del peso que tuvieron los fragmentos de neumáticos. Pusimos pedazos de caucho que pesaban cuatro gramos. En dos semanas, el peso disminuyó en un 2%“, comentó el estudiante, quien llevó una muestra de las bacterias al Instituto de Salud Pública, donde le informaron que se trataban de bacterias inofensivas del género Rhodococcus, se explicó en el mismo medio.

Concurso Falling Walls 19

El estudiante de segundo año de medicina de la UC participó con este descubrimiento en el Congreso Falling Walls, que se celebra en Berlín, Alemania. El evento se trata de un concurso donde cien investigadores, de más de 60 países de todo el mundo (tanto de pregrado como postgrado), presentan sus investigaciones ante un jurado, el que realiza preguntas y reflexiones. Todo el proceso dura tres minutos

En esta competencia de ciencias, que tuvo lugar en noviembre y que conmemoró los 30 años de la caída del Muro de Berlín, el chileno ganó el “Premio a la Audiencia”, entregado al proyecto más votado por el público que sigue la transmisión vía streaming.

Sobre el futuro de esta investigación y si cree posible su aplicación a gran escala, Miles comentó en la reseña de la UC: “Yo creo que uno siempre debe aspirar a lo más alto, pero sin olvidarse de mantener los pies en la tierra, hay que saber que es difícil pero sin perder la esperanza. Nosotros nos ponemos metas altas y pensamos que esto se puede replicar a gran escala, pero como todo proceso de investigación necesita fases de experimentación que aún estamos generando”.


Imagen principal cortesía de medicina.uc.cl Interior: Imthaz Ahamed / Unsplash

TAGS: bacteria / caucho / degradación / Falling Walls / Neumáticos / Sustentabilidad

15/11/2019 / Autor: Raquel Lop

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